(奇妙的創造)”阿司匹林”的傳奇

香港 陳永康

在近代藥物和藥理學發展之前,無論東西方都已懂得採用有藥效成份的植物,用作治療各樣疾病的天然材料。草藥是天然物,是神創造世界的第三天,在亞當被創造之前,神已為人類在植物世界中建立了這寶庫。中國神農氏嚐百草,奠下了中國以草藥為主調的中醫醫學基礎,西方使用草藥的歷史也很悠久,只是未如中國那樣有系統性的探索和應用。

柳樹皮治病的典故,是其中一個經典的例子;大約在三千五百年前,中國的藥典與埃及的醫學書籍,便記述有柳樹葉治病之事;在兩千五百年前,中國的《內經》記載使用以柳樹皮治病。幾百年後,希臘的醫學大師希波克拉底(Hippocrates)描述柳樹皮的藥性及作用;柳樹皮含有天然的水楊苷,人體吸收後經酵素轉化成水楊酸,是一種天然的止痛藥。在西方現代製藥技術未普及之前,「柳樹皮提取液」就是當時唯一的止痛藥水。伍焜玉所著:『神奇的天然靈藥』(天下文化2012年出版),敍述了將這傳統治病方法變得科學化的貢獻,是來自英國牛津郡的的愛德華 史東牧師,他應用柳樹皮治好很多患風濕痛症的教友;他要將這發現惠及他人,於1763年4月25日,將這治療成效詳細向英國皇家學會匯報,文章正式於同年在學會刊物<哲學會刊>發表,這報告在西方被認為是草藥科學化的開端。1853年,法國化學家將水楊酸轉化成阿司匹林,稍後德國的拜耳藥廠正式大量生產,在以後的一百年裡,該藥物暢銷全球。而由水楊酸轉化成為阿司匹林的<酯化反應>,成為大學有機化學的一個基本的實驗教材。阿司匹林有鎮痛和退熱的功能,對治療發炎有藥效,除了它的酸性對胃部組織有侵蝕而引致胃出血的副作用外,它是一種極有療效的藥物。1971年,科學家更有重大的發現,證實阿司匹林在人體內可抑制前列腺素的產生,有抗血小板凝固作用,目前已廣泛應用在預防血管阻塞及心臟血管疾病。

含325毫克的阿司匹林藥片水楊酸(左邊)脂化變成
<阿司匹林>(右邊)

<阿司匹林>除了可以使用天然的柳樹皮分離出水楊酸,成為生產的原料;由於它化學結構簡單,更可藉著化學合成方法,大量生產,所以售價便宜,加上藥效廣泛,銷量百年不衰,全球每年現今銷量為三萬五千公噸,可足夠生產100,000億粒藥片,供有需要的人使用。

現代人生活緊張,壓力會引起多種痛症,而放縱食慾則導致高血壓和各種心臟的毛病,<阿司匹林>無疑是病人的福星,能醫治頭痛並心臟血管的疾病,但歸根究底,我們要顧惜身體,生活有節制,並保持喜樂和知足的心,以舒緩來自工作和人際關係的張力,要緊記『喜樂的心,乃是良藥』(聖經箴言)。

(作者任教於香港浸會大學化學系)

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