Monday, July 15, 2024

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(奇妙的創造)新冠狀肺炎病毒(covid-19)

香港 陳永康

『我要用瘟疫擊殺他們,使他們不得承受那地,叫你的後裔成為大國,比他們強盛。』民十四 12

2003 年初,一種新型病毒引起<嚴重急性呼吸綜合症>(SARS) 震撼全球,幸而有如彗星越過晴空,在大半年間便銷聲匿跡。2019 年底,另一款類似 SARS 的冠狀肺炎在各地出現。中國科學家在一月份確定這蔓延快速的傳染病是源於一種直徑約 100 納米(nm) 大小的新冠狀病毒。疾病研究人員很快便建立病毒的 RNA 圖譜, 進入新紀元以後,要確定這麼短的基因組序列,並非一項困難的工作,透過上報 WHO,各國的醫療和藥物專家便可以直接得到這有關病毒重要的信息。中國科學家正式在國際著名的 Nature 期刊發表相關的研究論文。由於新病毒的基因組序列,有 82%與 SARS 病毒一樣,所以科學家推論此病毒也是源於蝙蝠。但現有的資料尚未能確定由蝙蝠傳至人類的中間宿主,可能是果子狸或穿山甲等野生動物。要清楚暸解病毒入侵人類細胞的途徑和機理,是發展藥物和疫苗的重要知識基礎。德克薩斯州州立大學學者利用全球最先進的<熱台顯微鏡>技術,只用了四天便確定了病毒外面尖刺的糖蛋白的三維空間結構,從而用動力學計算病毒對人類細胞表面的結合常數約為 15nM,比 SARS 病毒與同一受體的結合強了10 至 20 倍,這充分解釋了新病毒的傳染能力比 SARS 更強。

這被世界衛生組織(WHO)命名為covid-19 病毒在隨後幾個月成為全球疫症,至 2020 年 4 月底確診人數達三百萬,死亡人數多達二十萬人。各國對疫情嚴重的城市採取<封城>的策略,嚴重影響經濟活動。微軟的 Bill  Gates 發表了一篇名為<我們需要創新去重啟經濟>的文章,提出那些科技可以讓人類克服 Covid-19 對全球經濟的障礙。他提出五方面需要有創新:醫治藥物/疫苗研發/快速檢測方法/追蹤病毒緊密接觸者/重新開放城市。

疫症蔓延初期,各地的疾病控制中心和衛生當局對病毒每天檢測樣品的能力,直接影響政府能否將感染者儘早辨識和隔離的重要因素。中國、歐美國家紛紛建立檢測病毒核酸的螢光方法, 如 25 頁圖所示,研究人員會先採集病人的唾液,經過簡單樣品的前處理,提取當中的病毒的 RNA,再利用反向轉錄(將 RNA 轉成DNA)和聚合酶鏈式反應(PCR),去促使相關的基因片段擴增,再以螢光核糖核酸(DNA)「探針」(probe)進行檢測。這種測試方法的優點在於它的高靈敏度, 即使樣本只含有極微量的病毒RNA,也可以在兩小時內被檢測出來。礙於有效藥物研發曠日費時,全球各國政府和大藥廠紛紛投入資源盼望短期可以研發疫苗,全球人士都要靜心等待這科學的突破去逃避這<瘟疫>的擊殺。



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